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UEFA Nations League 2021: por qué el fútbol europeo ya es ganador

El notable papel de la UEFA Nations League en el aumento del equilibrio competitivo del fútbol de selecciones nacionales en toda Europa la ha convertido en un éxito instantáneo entre los seleccionadores y los aficionados, desde las federaciones más pequeñas hasta las más grandes.

AFP via Getty Images

Francia o España, dos de las selecciones nacionales más exitosas del fútbol, añadirán el domingo en San Siro el primer título de la UEFA Nations League a su palmarés, pero la innovadora estructura de la competición hace que el fútbol europeo ya sea ganador.

Inaugurada en 2018 para reducir el número de amistosos internacionales sin sentido y aumentar el equilibrio competitivo en el fútbol de selecciones, la fase de grupos de la Nations League está diseñada para que cada partido cuente enfrentando a selecciones de calidad similar. En las Ligas B, C y D, los combinados de ranking similar compiten para lograr el ascenso o escapar del descenso, mientras que los mejores combinados de Europa aspiran a clasificarse para una fase final a cuatro selecciones.

En declaraciones a UEFA.com antes de la final, el seleccionador de Francia, Didier Deschamps, y su homólogo español, Luis Enrique, han valorado el impacto de la nueva competición internacional del fútbol europeo.

Didier Deschamps, seleccionador de Francia

"Cuando nos enfrentamos a selecciones que son un poco más débiles sobre el papel, los jugadores son conscientes de ello y es difícil encontrar la 'adrenalina', por así decirlo, para motivarse y ser muy competitivos".

"Cuando observas los grupos, son las mejores selecciones nacionales, ya que la Liga A está formada por las mejores selecciones nacionales de Europa. Para nosotros, ser primeros de grupo tras derrotar a Portugal fuera de casa fue lo que nos permitió clasificarnos para esta final a cuatro, y eso fue muy satisfactorio".

"Queremos este título. En el pasado había dos títulos de selecciones, la UEFA EURO y la Copa del Mundo. Ahora hay tres con la Nations League y queremos ganarla".

Luis Enrique, seleccionador de España

"Es una competición que nos gustaría ganar. Si somos capaces de presionar, como solemos hacerlo, si somos capaces de tener el balón y encontrar los espacios como creo que podemos encontrarlos, será un partido difícil para ellos".

"Vamos a jugar contra la campeona del mundo; por supuesto, para nosotros sería muy importante ganar. Así que, si conseguimos ganar el partido como queremos, tendremos una oportunidad real de ser campeones del mundo. Si no, y el partido se vuelve una locura, entonces será muy complicado".

Tercera edición: todo en juego

Pase lo que pase en la final del domingo, el ganador no tendrá que esperar mucho para planificar la defensa del título. El sorteo de la fase liga de la edición 2022/23 tendrá lugar en Montreux el 16 de diciembre, con los primeros partidos programados para junio de 2022 y la fase final fijada para el verano de 2023.

Independientemente de la clasificación, cada una de las 55 federaciones nacionales miembros de la UEFA tendrá mucho que jugarse, como lo demuestra la Liga C de Luxemburgo.

Tras conseguir el ascenso desde la Liga D en la primera edición de la Nations League en 2019, Luxemburgo mantuvo esta vez su plaza en la Liga C con victorias sobre Azerbaiyán, Chipre y Montenegro.

"Todos los partidos internacionales nos ayudan a progresar y son muy importantes para evolucionar", explica Marc Diederich, responsable de prensa de la Federación Luxemburguesa de Fútbol (FLF). "Nuestras esperanzas para la edición 2022/23 de la Nations League son seguir rindiendo bien y progresar: nuestros jugadores son todavía muy jóvenes, y no estamos al final de su evolución".

En medio de una ola de positivismo para el fútbol, la federación nacional inauguró recientemente un nuevo estadio nacional.

"El nuevo estadio es maravilloso y ha llegado en el momento oportuno", añade Diederich. "Si la situación de la pandemia nos permitiera llenar el estadio al 100%, todos los partidos estarían con entradas agotadas. Nos alegra ver que nuestra selección está progresando en los últimos años y que el trabajo duro da sus frutos. Seguimos trabajando duro y tratando de progresar en cada partido".

¿Quién ascendió y descendió en 2021?

Prueba de concepto: aumentar el equilibrio competitivo del fútbol europeo

Luxemburgo no es, ni mucho menos, el único combinado que ha ascendido en la Nations League. He aquí una lista de otras selecciones que se han beneficiado de ello.

Armenia

Armenia ha conseguido dos ascensos consecutivos en la UEFA Nations League. Empezó la primera edición en la Liga D y comenzará su campaña 2022/23 en la Liga B.

Austria

Austria sólo ha perdido uno de sus últimos nueve partidos de la UEFA Nations League (seis victorias, un empate y una derrota) y se ha ganado el ascenso a la Liga A para la 2022/23 gracias a que fue primera del Grupo B1 en 2020/21.

Islas Feroe

Islas Feroe solo ganó uno de sus seis partidos en la edición 2018/19 del torneo, pero su rendimiento en la 2020/21 mejoró mucho: estuvo invicta en seis partidos (tres victorias y tres empates) y terminó primera de su sección, lo que le ha valido el ascenso a la Liga C.

Georgia

En total, Georgia sólo ha perdido uno de sus 12 partidos de la UEFA Nations League (seis victorias, cinco empates y una derrota). Impresionantemente, se situó en el primer puesto del grupo D1 con 16 puntos de 18 posibles en la 2018/19 y ha mantenido su plaza en la Liga C para la edición 2022-23 del torneo.

Gibraltar

Gibraltar ganó por primera vez un partido oficial al vencer a Armenia en la Nations League en noviembre de 2018. En la 2020/21, se mantuvo invicta con dos victorias y dos empates y consiguió el ascenso a la Liga C para la edición 2022/23.

Hungría 

Hungría comenzará la campaña 2022/23 en la Liga A tras haber conseguido dos ascensos consecutivos. En la temporada 2020/21 quedó primera en el grupo B3.

Eslovenia

Después de haber terminado en el último lugar de su grupo en la 2018/19, Eslovenia disfrutó de una campaña muy positiva en la 2020/21, liderando el Grupo C3 con cuatro victorias y dos empates en seis partidos (y, especialmente, encajando sólo un gol en los seis partidos). Está invicta en sus últimos nueve partidos de la UEFA Nations League, sin derrotas desde que perdió sus tres primeros partidos en la competición.

Gales

Gales, semifinalista de la UEFA EURO 2016, competirá en la Liga A en la UEFA Nations League 2022/23 después de haber encabezado de forma impresionante el Grupo B4 en la no2020/21 con 16 puntos de 18 posibles (cinco victorias y un empate), la mayor cantidad de puntos sumados por cualquier selección en la Liga B. Además, mantuvo su portería a cero cinco partidos consecutivos durante la temporada y el único gol que recibió fue en la victoria por 3-1 contra Finlandia en su último partido.

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