Vuelve la Europa League: previa de dieciseisavos

Este mes se disputan los dieciseisavos y los octavos del torneo con la presencia de siete campeones nacionales, un maestro de la competición y muchos delanteros con hambre.

El Sevilla intentará defender su título
El Sevilla intentará defender su título ©AFP/Getty Images

Campeones de liga
• La presencia de Aalborg BK (Dinamarca), AFC Ajax (Holanda), RSC Anderlecht (Bélgica), Celtic FC (Escocia), Legia Warszawa (Polonia), Olympiacos FC (Grecia) y FC Salzburg (Austria) supone que hay siete campeones de liga en los dieciseisavos de final de la UEFA Europa League, tantos como en los octavos de final de la UEFA Champions League.

Duelo de titanes
• El vigente campeón, el Sevilla FC (ganador del torneo en 2006, 2007 y 2014) y el VfL Borussia Mönchengladbach (campeón en 1974 y 1979) han logrado el trofeo de la UEFA Europa League en cinco ocasiones entre ambos, lo que añade un aliciente más a una eliminatoria muy prometedora. El Gladbach, que se ha convertido en un equipo especialista en goles desde lejos esta temporada, también está invicto en los ocho duelos que ha disputado en Europa, incluidos los cuatro fuera de casa (dos victorias y dos empates).

Los chicos de cumpleaños
 El centrocampista del Mönchengladbach Christoph Kramer (24 años), el atacante del FC Internazionale Milano Mauro Icardi (22) y el centrocampista del Athletic Club Beñat (28) cumplen años el día de los partidos de ida. El entrenador de la AS Roma, Rudi Garcia, cumple 51 años el día después del encuentro de ida de su equipo ante el Feyenoord.

El largo camino a casa
• La final tendrá lugar en el Estadio Nacional de Varsovia el 27 de mayo, lo que supone que el Legia afrontará su eliminatoria ante el Ajax con la esperanza de participar en ese partido decisivo en su propia ciudad. El Feyenoord ya ganó la final de la Copa de la UEFA de 2002 a partido único en Róterdam, mientras que el Sporting Clube de Portugal perdió la final de 2005 en su propio estadio.

• Legia y Celtic son los equipos que han recorrido un camino más largo para llegar a los dieciseisavos de final. Tras haber comenzado su campaña europea en la segunda ronda de clasificación de la UEFA Champions League, ambos afrontan los dieciseisavos de final con doce partidos europeos a sus espaldas en la campaña 2014/15.

Rafael Benítez
Rafael Benítez©AFP/Getty Images

El maestro del pasado
• El entrenador del SSC Napoli Rafael Benítez, cuyo equipo se enfrenta al Trabzonspor AŞ, busca igualar el récord de Giovanni Trapattoni y convertirse en el segundo entrenador en ganar la Copa de la UEFA o la UEFA Europa League por tercera vez. El español ya ganó el torneo con el Valencia CF (2004) y con el Chelsea FC (2013).

• Benítez es uno de los tres entrenadores de los dieciseisavos de final que ha levantado el trofeo de la UEFA Europa League desde que la competición adquirió su actual formato, junto con el del Zenit André Villas-Boas (FC Porto, 2011) y el del Sevilla Unai Emery (Sevilla, 2014).

Los máximos goleadores
• La salida en enero de Alan (ocho goles con el Salzburgo) destino a China ha creado una vacante en la cima de máximo goleador del a UEFA Europa League 2014/15. De momento, cuatro jugadores que estarán en dieciseisavos de final hicieron cinco goles en la fase de grupos, incluyendo el máximo realizador de la pasada campaña, el ya ex compañero de Alan, Jonatan Soriano.

• Los cuatro delanteros a seguir:
Demba Ba (Beşiktaş JK)
Guillaume Hoarau (BSC Young Boys)
Harry Kane (Tottenham Hotspur FC)
Jonatan Soriano (FC Salzburg)

Hechos para una final
El Celtic y el Inter se efrentan por cuarta vez, siendo la primera la final de la Copa de Europa de 1967 cuando el equipo de Jock Stein ganó por 2-1 al de Helenio Herrera. Sin embargo, la derrota la vengó el Inter en la semifinal de 1971/72. El equipo de Giovanni Invernizzi superó al Celtic de Stein con un 5-4 en los penaltis en Parkhead tras dos empates a cero.

• Un mal presagio para el equipo de Ronny Deila: el Celtic no ha ganado ninguno de sus últimos siete partidos ante rivales italianos (dos empates y cinco derrotas), perdiendo los últimos cuatro.

El recuerdo más amargo
• El Liverpool FC recibió por última vez al Beşiktaş JK en la fase de grupos de la UEFA Champions League de 2007/08, con Benítez y con su perenne capitán Steven Gerrard y logrando un histórico 8-0 en Anfield ante los trucos. Sigue siendo la peor derrota del equipo de Estambul en Europa y la peor derrota de cualquier club en la UEFA Champions League (de la fase de grupos a la final).

Será un día emocionante para el entrenador del Beşiktaş Slaven Bilić, ya que jugó en el gran rival del Liverpool, el Everton FC, entre 1997 y 1999.